• NAMIBIA: ‘Protests against gender-based violence were triggered by collective hope’

    CIVICUS speaks to Bertha Tobias about the recent protests against femicide and gender-based violence (GBV) in Namibia. Bertha is a youth leader and an international award-winning debater. A graduate of the United World College Changshu China, she is currently pursuing her post-secondary education at Claremont Mckenna College in California. She was the recipient of a Go Make A Difference award, which supports the implementation of community development projects, and has been an active participant in women´s rights protests in Namibia.

    Bertha Tobias

    Can you tell us of how the #ShutItAllDown protests against GBV started and how you got involved?

    I got involved in the fight against GBV after news emerged that human remains had been discovered in a coastal town in Namibia. The remains were suspected to be those of Shannon Wasserfall, a young woman in her 20s who had gone missing in April 2020. This particular incident set off mass reactions. The release of the headline on the Twitter account of one of the major national news outlets spurred a lot of young people to action, to mobilise and organise ourselves to take to the streets. It injected urgency into the conversation around GBV and femicide in Namibia.

    This was not isolated case, as young Namibian women continuously go missing. But when this case emerged, it revived the national conversation. Somebody on Twitter rightfully stated that something needed to happen, something needed to change, and I responded to this and got involved from the beginning because this is something I care about deeply, as I strongly believe that women matter equally and fully.

    Together with other young people, we sent out emails, garnered the support we needed, and organised ourselves within less than 24 hours, mostly and primarily through social media. We made a flyer which was circulated widely, and people showed up to the protest. Young people took ownership and that was how it started. This was an example of both the power of the internet and the power of young people.

    If I remember correctly, on the first day of the protests, a newspaper reported that slightly over 800 people attended the protest, and all subsequent protests had hundreds of people. Both young women and men were involved: the protests were led predominantly by women, but young men were present in considerable numbers. What is important to note regarding the demographics of the protests is that it was mostly young people. It was young people attending meetings with officials, drafting petitions and speaking to the media. And it was young women who were at the forefront, with young men providing support.

    We believe that if young women in Namibia cannot walk to the shops to buy a carton of milk without fearing for their lives, then something is terribly wrong with us as a nation. The philosophy of #ShutItAllDown is quite radical: it means that everything needs to be brought to a standstill until we can re-evaluate what it is about Namibian systems of safety that is not working for Namibian women. Until we have answers to those questions, we do not believe it is right, healthy or in the best interest of anyone to continue doing business as usual. We don’t want economic activity of any sort to continue as usual if young women do not feel safe.

    From your perspective, what made #ShutItAllDown different from previous women’s rights protests in Namibia?

    There have been other protests for women’s rights in the past. In fact, earlier in 2020 we had a pro-choice protest that focused specifically on women’s sexual and reproductive health rights and advocated for the legalisation of abortion and the recognition of women’s bodily agency and autonomy. Under Namibia’s Abortion and Sterilisation Act of 1975, abortions are illegal except in cases involving incest, rape, or where the mother’s or child’s life is in danger.

    There are feminist movements in Namibia that are active and work consistently; however, something practical we had to acknowledge is that a lot of feminist movements are led by young people who also have other obligations, such as full-time jobs. Civil society organisations also face challenges, particularly in terms of resources and institutional support.

    The previous protest that took place in early 2020 was significant in paving the way and establishing an important foundation for #ShutItAllDown to have the collective confidence to go forth. Feminist organisers were at hand and were active in amplifying the voice of #ShutItAllDown. They were very present in terms of disseminating information, and they were crucial in mobilising their people to show up to the protests and keep the momentum going. Feminist organisers in Namibia do a lot of work behind the scenes but their work can only get so far because of insufficient resources. Hence, a lot of our petition demands were aimed at government and other institutions that do have the resources that we need to institute the changes that we seek.

    The difference between #ShutItAllDown and previous protests is the fact that now the young people of Namibia are becoming increasingly involved in political affairs and are becoming vocal about holding government and other institutions accountable to their mandate and fulfilling their work and obligations towards the citizenry.

    Additionally, the movement was able to grow more organically because social media are increasingly being used as a tool to have exchanges and push for accountability. Namibia has a fairly young population with tremendous digital abilities. The flexibility and capacity for self-organisation of young people eventually pushed us all to do something.

    What were the demands of the #ShutItAllDown movement? What response did they obtain?

    The biggest demand we had for the government of Namibia was the declaration of a state of emergency in respect to femicide and sexual and gender-based violence (SGBV), simply because we believed the problem we are facing warranted this kind of action. We wanted this to be a message that femicide is a national crisis and that beyond the COVID-19 pandemic, women always, every single day, are fearful for their lives. We also demanded an immediate consultation with SGBV experts and for the Ministry of Justice to begin implementing a sexual offenders’ registry and sexual offences courts.

    Several demands focused on accelerating existing methods to curb SGBV. New demands were also addressed to various ministries and other stakeholders, such as for 24/7 patrols around neighbourhoods, remote mobile GBV services and the implementation of school and university curricula to sensitise young people on SGBV.

    Our petition recognised that there is violence both inside and outside the home. But it is our understanding that curbing violence inside the home is more difficult due to the years and generations of grassroots work that is necessary to undo normalised gendered abuse. We may not be alive to witness the fruits of this effort, simply due to how long it may take to transform a society and its culture, to overturn and collectively interrogate the traditional principles in which abusive norms are rooted.

    Unfortunately, we did not obtain the declaration of the state of emergency for which we were hoping. But other demands, such as strengthening security through patrolling, implementing school curricula and establishing task forces or committees to revive efforts to curb SGBV were positively responded to. Another petition demand that was important and received a positive response was training for police officers to be more sympathetic and empathetic when dealing with cases and reports of GBV. We know that the reception that survivors get at police stations and the lack of attention and urgency with which their cases are handled is one of the major reasons why women do not report sexual violence.

    Were other relevant issues brought to the forefront as a result of the #ShutItAllDown movement?

    Yes, LGBTQI+ advocates and community members were consequential in mobilising people for the protest and amplifying the voices of the #ShutItAllDown movement. For me, it was important to see queer women and other LGBTQI+ individuals navigating a violently homophobic and transphobic society, protesting and highlighting the significance of intersectionality and collective advocacy. Out-Right Namibia, a leading LGBTQI+ human rights organisation in Namibia, used its momentum to propel #ShutItAllDown and create a strong, well-connected network for advocating for our collective rights as Black and/or queer women.

    The #ShutItAllDown protests also brought to the forefront the illegality of abortion in Namibia and our reproductive health rights. We intensified our conversations about the issue of reproductive health rights of women in general. These were some of the vital issues that were highlighted by #ShutItAllDown, which made it apparent how much work still needs to be done so that the rights of all women are recognised and respected.

    Is there room for intergenerational activism within the #ShutItAllDown movement?

    Intergenerational activism has proved to be interesting territory, mostly because of the fiery and passionate nature of young people. A lot of the impact of the activism exhibited in the #ShutItAllDown protests relies on disruption and general inconvenience to spur the most indifferent of people to action. I believe that disruption creates important conversations. Our hope is for our actions to cause somebody who is unfamiliar with what we are doing to start asking themselves why we care so much about the safety of women, so much so that we are sitting in the middle of the road or shutting down a mall, and try to understand what is happening and what it is that we are doing. These questions would start a conversation and fuel important discussions on an urgent national ill in which women are dying. 

    But many older people tend to question the disruptive tactics used by younger people. And another limitation that we have experienced recognises that disruptive tactics imply personal liability. As young people, we put a lot less at risk in terms of employability and general respectability. Many older people do agree with the causes we are mobilising for, but they generally don’t take the risk of standing side by side with us, or at least not explicitly. There are political and practical factors that limit even the degree to which they can publicly voice their support.

    How do you see the future of the #ShutItAllDown movement?

    The beauty of organic and spontaneous movements, as well as with movements that do not have a leader, is that anyone can wake up and decide to start #ShutItAllDown in their respective town, because the movement is leaderless and faceless. Right now, there haven’t been any protests since October 2020, but that does not mean that there won’t be any more protests in the future. GBV is an ongoing issue and unfortunately, a case that reignites the protest can surface anywhere, anytime.

    Civic space in Namibia is rated ‘narrowed’ by theCIVICUS MonitorFollow@BerthaJTobias on Twitter andbertha_tobias on Instagram.



  • NAMIBIA: “Las protestas contra la violencia de género se alimentaron de la esperanza colectiva”

    CIVICUS conversa con Bertha Tobias acerca de las recientes protestas contra el femicidio y la violencia de género (VG) en Namibia. Bertha es una líder juvenil que ha recibido premios internacionales por su participación en competencias de debate. Se graduó en el United World College de Changshu, China, y actualmente cursa estudios superiores en el Claremont Mckenna College de California. Ha recibido el premio Go Make A Difference, que apoya la ejecución de proyectos de desarrollo comunitario, y ha participado activamente en las protestas por los derechos de las mujeres en Namibia.

    Bertha Tobias

    ¿Podrías contarnos cómo empezaron las protestas de #ShutItAllDown (#CerremosTodo) contra la VG y cómo te involucraste en ellas?

    Me involucré en la lucha contra la VG luego de que se conociera la noticia de que se habían descubierto restos humanos en una ciudad costera de Namibia. Se sospechaba que los restos eran de Shannon Wasserfall, una joven de 20 años que había desaparecido en abril de 2020. Este incidente específico provocó reacciones masivas. La publicación del titular de la noticia en la cuenta de Twitter de uno de los principales medios de comunicación nacionales impulsó a muchas personas jóvenes a la acción, las llevó a organizarse y a salir a manifestarse a las calles. Inyectó urgencia en la conversación sobre la VG y el femicidio en Namibia.

    El de Shannon no fue un caso aislado, ya que en Namibia desaparecen mujeres jóvenes todo el tiempo. Pero cuando este caso salió a la luz, reavivó la conversación nacional sobre el tema. Alguien en Twitter afirmó, con razón, que algo tenía que pasar, algo tenía que cambiar, y yo respondí a su comentario y me involucré desde el principio, porque es un tema que me preocupa profundamente, ya que creo firmemente que las vidas de las mujeres tienen un valor intrínseco y valen tanto como las de los hombres.

    Junto con otros jóvenes, enviamos correos electrónicos, conseguimos el apoyo necesario y nos organizamos en menos de 24 horas, sobre todo y principalmente a través de las redes sociales. Hicimos un folleto que circuló ampliamente y mucha gente acudió a la protesta. Los jóvenes nos apropiamos de la iniciativa y así fue como todo empezó: se trató de un ejemplo tanto del poder de internet como del poder de la juventud.

    Si no recuerdo mal, el primer día de protesta un periódico informó que se habían reunido algo más de 800 personas, y en todas las protestas subsiguientes hubo cientos de personas. Participaron tanto mujeres como hombres jóvenes: las protestas fueron lideradas predominantemente por mujeres, pero los jóvenes estuvieron presentes en cantidades considerables. Lo que es importante señalar respecto de la demografía de las protestas es que los participantes eran mayoritariamente gente joven. Fueron las y los jóvenes quienes asistieron a reuniones con funcionarios, redactaron peticiones y hablaron con los medios de comunicación. Y fueron las mujeres jóvenes las que estuvieron al frente, mientras que los jóvenes les brindaron su apoyo.

    Creemos que si en Namibia las mujeres jóvenes no pueden salir a comprar un cartón de leche sin temer por sus vidas, entonces hay algo que está terriblemente mal en nosotros como país. La filosofía de #ShutItAllDown es bastante radical: significa que hay que paralizar todo hasta que logremos entender qué es lo que no está funcionando para las mujeres namibias en materia de seguridad. Hasta que no obtengamos respuestas a esta pregunta, no creemos que sea correcto, saludable o en el mejor interés de nadie seguir haciendo las cosas como siempre. No queremos que la actividad económica continúe como si nada ocurriera mientras las mujeres jóvenes no se sienten seguras.

    ¿Qué piensas que hizo a #ShutItAllDown diferente de las anteriores protestas por los derechos de las mujeres en Namibia?

    Ha habido otras protestas por los derechos de las mujeres en el pasado. De hecho, a principios de 2020 tuvimos una protesta a favor del aborto que se centró específicamente en los derechos de las mujeres en materia de salud sexual y reproductiva y abogó por la legalización del aborto y el reconocimiento de la agencia y la autonomía corporal de las mujeres. Según la Ley de Aborto y Esterilización de 1975, en Namibia el aborto es ilegal excepto en casos de incesto, violación o cuando la vida de la madre o del niño está en peligro.

    En Namibia hay movimientos feministas que están activos y trabajan con constancia; sin embargo, un dato de la realidad que tuvimos que reconocer es que muchos movimientos feministas son liderados por jóvenes que también tienen otras obligaciones, tales como empleos de tiempo completo. Las organizaciones de la sociedad civil también enfrentan desafíos, sobre todo en materia de recursos y apoyo institucional.

    La protesta previa, que tuvo lugar a principios de 2020, fue significativa en el sentido de que allanó el camino y estableció bases importantes para que #ShutItAllDown pudiera adquirir la confianza colectiva necesaria para seguir adelante. Las organizadoras feministas estuvieron presentes y se activaron para amplificar la voz de #ShutItAllDown. Estuvieron muy activas en la difusión de información y fueron cruciales a la hora de movilizar a su gente para que acudiera a las protestas y las mantuviera vivas. Las organizadoras feministas de Namibia hacen un gran trabajo entre bastidores, pero su labor enfrenta limitaciones porque cuentan con recursos insuficientes. De ahí que muchas de nuestras peticiones se dirijan al gobierno y a otras instituciones que sí disponen de los recursos que necesitamos para instituir los cambios que buscamos.

    La diferencia entre #ShutItAllDown y otras protestas anteriores radica en el hecho de que ahora las y los jóvenes de Namibia participan cada vez más en los asuntos públicos y se hacen oír para exigir que el gobierno y otras instituciones rindan cuentas de sus acciones y cumplan con sus mandatos y sus obligaciones hacia la ciudadanía.

    Además, el movimiento ha podido crecer de forma más o menos orgánica porque las redes sociales son cada vez más utilizadas como herramienta para mantener conversaciones y presionar por la rendición de cuentas. Namibia tiene una población bastante joven con enormes capacidades digitales. La flexibilidad y la capacidad de autoorganización de la juventud acabaron por empujarnos a todos a hacer algo.

    ¿Cuáles eran las demandas de #ShutItAllDown, y qué respuesta obtuvieron?

    La principal demanda que teníamos para el gobierno de Namibia era la declaración del estado de emergencia en relación con el femicidio y la violencia sexual y de género (VSG), simplemente porque creíamos que el problema que enfrentábamos justificaba este tipo de acción. Queríamos que se transmitiera el mensaje de que el femicidio constituye una crisis de dimensiones nacionales y que, más allá de la pandemia de COVID-19, las mujeres siempre, todos los días, tememos por nuestras vidas. También exigíamos una consulta inmediata con personas expertas en violencia sexual y que el Ministerio de Justicia pusiera en marcha un registro de delincuentes sexuales y tribunales para delitos sexuales.

    Varias demandas se centraron en potenciar los métodos existentes para frenar la violencia sexual y de género. También se dirigieron nuevas demandas a varios ministerios y a otras partes interesadas, tales como la implementación de patrullas en los barrios las 24 horas del día y los siete días de la semana, servicios virtuales y a distancia contra la VG y programas escolares y universitarios para sensibilizar a los jóvenes sobre la VSG.

    Nuestro petitorio reconocía que existe violencia tanto dentro como fuera del hogar. Pero entendemos que frenar la violencia dentro del hogar es más difícil debido a los años o décadas de trabajo de base que se necesitan para revertir la normalización de la VG. Es posible que no estemos vivos para presenciar los frutos de este esfuerzo, debido al tiempo que se requiere para transformar una sociedad y su cultura, para interrogar y derribar colectivamente los principios tradicionales en que se arraigan las normas abusivas.

    Desgraciadamente, no obtuvimos la declaración del estado de emergencia que reclamábamos. Pero otras demandas, tales como el refuerzo de la seguridad mediante patrullas, la modificación del currículo educativo y la creación de grupos de trabajo o comités para intensificar los esfuerzos para frenar la VSG, recibieron una respuesta positiva. Otra demanda importante que recibió una respuesta positiva fue la formación de agentes de policía para que sean más comprensivos y empáticos a la hora de tramitar casos y recibir denuncias de VG. Sabemos que la acogida que reciben las sobrevivientes de abusos en las comisarías y la falta de atención y urgencia con que son tratados sus casos se cuentan entre las principales razones por las cuales muchas mujeres no denuncian la violencia sexual.

    ¿Hubo otras cuestiones relevantes que el movimiento #ShutItAllDown dejó en evidencia?

    Sí, el activismo LGBTQI+ y los integrantes de este colectivo tuvieron un rol prominente a la hora de movilizar gente para la protesta y amplificar las voces del movimiento #ShutItAllDown. Para mí, fue importante ver a mujeres queer y a otras personas LGBTQI+ que navegan con dificultad una sociedad violentamente homofóbica y transfóbica, protestando y subrayando la importancia de la interseccionalidad y la labor de incidencia colectiva. Out-Right Namibia, una de las principales organizaciones de derechos humanos de las personas LGBTQI+ de Namibia, aprovechó su posición para impulsar a #ShutItAllDown y crear una red fuerte y bien conectada en defensa de nuestros derechos colectivos en tanto que mujeres negras y/o queer.

    Las protestas de #ShutItAllDown también sacaron a la luz la ilegalidad del aborto en Namibia y más generalmente la precariedad de nuestro derecho a la salud reproductiva. En este marco intensificamos nuestras conversaciones sobre la cuestión de los derechos de las mujeres a la salud reproductiva. Estas fueron algunas de las cuestiones vitales que #ShutItAllDown puso de manifiesto, dejando en evidencia lo mucho que queda por hacer para que los derechos de todas las mujeres sean reconocidos y respetados.

    ¿Hay espacio para el activismo intergeneracional dentro del movimiento #ShutItAllDown?

    El activismo intergeneracional ha demostrado ser un terreno interesante, sobre todo a causa de la naturaleza ardiente y apasionada de la juventud. Gran parte del impacto del activismo que se encarnó en las protestas de #ShutItAllDown se basó en la generación de disrupción e incomodidad general para incitar a la acción incluso a la gente más indiferente. Creo que la disrupción abre conversaciones importantes. Tenemos la esperanza de que nuestras acciones lleven a quienes no están familiarizados con lo que estamos haciendo a preguntarse por qué nos preocupamos por la seguridad de las mujeres al punto de ir a sentarnos en medio de la calle o a bloquear y clausurar un centro comercial, y a intentar comprender qué está pasando y qué es lo que pretendemos. Estas preguntas iniciarían una conversación y alimentarían importantes debates acerca de un mal nacional urgente que les cuesta la vida a muchas mujeres.

    Pero muchas personas adultas tienden a cuestionar las tácticas disruptivas utilizadas por las más jóvenes. Y otra limitación que hemos experimentado es que las tácticas disruptivas suponen la asunción de un riesgo personal. Los y las jóvenes nos jugamos mucho menos en términos de empleabilidad y pérdida de respetabilidad. Muchas personas mayores están de acuerdo con las causas que nos movilizan, pero generalmente no se arriesgan a ponerse de nuestro lado, o al menos no lo hacen explícitamente. Hay factores políticos y prácticos que limitan incluso el grado en que pueden expresar públicamente su apoyo.

    ¿Cómo ves el futuro de #ShutItAllDown?

    Lo bueno de los movimientos orgánicos y espontáneos, así como de los movimientos que no tienen un líder, es que cualquiera puede despertar un día y decidir iniciar #ShutItAllDown en su respectiva localidad, porque el movimiento no tiene un líder único ni un rostro visible. Desde octubre de 2020 no hemos tenido ninguna nueva protesta, pero eso no significa que no vaya a haber más protestas en el futuro. La VG es un problema constante y, por desgracia, en cualquier momento y en cualquier lugar puede surgir un caso que reavive la protesta.

    El espacio cívico en Namibia es calificado de “reducido” por elCIVICUS Monitor.
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